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韬光养晦的Sony AI,凭什么与Google和Facebook平起平坐?

2019-11-30 10:10
亿欧网
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伴随着感恩节气氛的日渐浓重,面对只剩下最后一个月份额的2019,奋进的、错失的,都已尘埃落定,是时候迎来盘点得失、清理思绪的冬藏时节了。

整体来看,AI过去一年的产业化步伐称得上扎实饱满。在这个县镇老头都能跟家里的智能助手聊上两句的时候,如果有人冒出来大喊一嗓子——我们要做AI啦!你可能会觉得这家公司要么是断网十年,要么就是好饭赶不上热乎的。

但如果对方是索尼,还要跟Google、Facebook掰手腕,这滋味是不是就十分微妙了。恨它来的太晚,怕它被按在地板摩擦,同时又有点暗搓搓的小期待——蓄力时间这么长,是不是憋了什么大招?

AI能否成为2020年新的“索尼大法?#20445;?#36824;是值得聊一聊的。

robot,robot,还是robot:一?#35782;?#25026;新部门Sony AI

关注科技新闻的朋友,可能已经或多或少获悉了索尼人工智能新部门的大致细节,包括在全球成立办事处,让世界充满激情的使命愿?#22467;?#20197;及相关的团队配置和人才招揽计划等?#21462;?/p>

凡欲探新路,往往先置人事。否则无人可用,无事可干,那创新自然也无从谈起。而Sony AI的人和事,我们用一个?#31034;?#32473;大家概括完了,那就是——robot。

?#20154;?#20154;员配置。下个月Sony AI就将开始正式运营了,它的全球掌门人是索尼计算机科学实验室公司(Sony Computer Science Laboratories,Inc.)的总裁兼首席执行官北?#23433;?#24422;(Hiroaki Kitano)。美国网站的负责人则是德克萨斯大学奥斯汀?#20013;?#35745;算机科学教授彼得·斯通。

(北?#23433;?#24422;和彼得·斯通)

(北?#23433;?#24422;和彼得·斯通)

Sony AI基础研发的方向,以及工程师人才的招揽,都将由这两位大将来执掌。而他们的履历也多元化的同时,也有着核心的一致性。

北野宏明是曾是Sony CSL实验室的所长,在1990年中期就开始从事索尼核心业务有关的研究工作。索尼最早的人工智能单品Aibo,就诞生在这个实验室。同时,北野也是机器人世界杯(RoboCup)联合会的创始主席,他希望开发一支完全自主的仿人机器人团队,并在2050年赢得世界杯,?#28304;?#20026;目标来加速人工智能和机器人技术的进步。

而美国“分舵”的彼得斯通也是一个机器人信徒。他的研究也主要集中在强化学习和机器人学领域,并被广泛应用,同时也是德克萨斯大学机器人组合项目的副系主任和主席,并担任RoboCup的现任总裁。提升智能agent的?#35270;?#24615;和交互?#28982;?#26412;能力,是他的兴趣所在。

显然,这两位研?#31354;?#37117;不是单纯的象?#28010;?#25945;授,在基础问题之外,他们的研究目标也很明确——那就是更智慧、更具广泛应用型的人工智能机器人。

这也给Sony AI的研发项目奠定了基调。

海外媒体的报?#32769;?#31034;,Sony AI未来将有三个核心领域:一是游戏,利用AI辅助开发者进行设计、测试、分析等工作;一是?#19978;?#21644;传感器,将“索尼大法”在硬件市场的传奇再续一秒;最后则是美食,与卡内基?#20223;?#22823;学共同研发搭载人工智能的烹饪机器人,实现烹饪、上菜、送?#27712;?#19968;条龙”。

总结一下就是,将大众对日本AI的“刻板印象”进行到底。

超前与滞后:从索尼读懂日本AI

说日本在AI领域失声,这个结论显然是偏颇的。日本人和企业一直对智能很有情?#22330;?#19988;不提遥远的第五代计算机、类脑项目等,今日许多AI领域的知名基金与投资项目都是由日本企业主导的,比如软银孙正义的愿景基金,2016年成立的100亿日元规模的“索尼创新基金?#20445;⊿ony Innovation Fund),今年索尼又和大和证券共同设立了一个专注AI机器人等领域的创新增长基金(IGV),目标筹资200亿日元,投资对象还覆盖了索尼的?#35775;?#22522;地。

索尼内部也历经了数年变革,结束了平井一夫时代。除了?#26102;?#37096;署之外,在产品层面,索尼还相?#35848;?#27963;了机器小狗Aibo,大举裁撤无力回天的智能?#21482;?#19994;务。甚至与老对头微软尽释前嫌,在云、AI技术上达成了战略合作。2018年,索尼还联合5 家日本出租车运营商开发基于AI 的打车系?#22330;?/p>

相对于日本企业的精益成本管理,大家可能对这种速?#35753;?#20160;么概念。但放在全球产业尺度上来看,就是被同行衬托的“龟速”了。

SONY

以索尼对标的Facebook为例,2016年扎克伯格在F8年度开发者大会上宣布了十年规划,奠定了AI战略的基调。紧随其后的2017年度的主题可以用AI基础研究来概括,Facebook人工智能研究部门(FAIR)是当年取得突破性进展最多的组织之一,备受AI毕业生?#25918;酰琍yTorch深度学习开源框架上线;2018年,基础研究开始向生产转变,AI成为Facebook几乎所有产品和服务的支撑。

在东方的坐标轴上,中国科技巨头投身AI的速度?#37096;?#31216;迅?#27712;?#20174;2015、2016年相继提出AI战略依?#25285;?#20013;国的科技巨头很快从基础研究、开?#27431;?#21153;、产业场?#26263;热?#26041;位地布局生态,今天已经形成了立体全面的产业技术格局。

与之相比,索尼乃至日本科技公司使出了浑身解数,似乎依然没有架设起受瞩目的AI军团。花费了这么长的时间才推出了一个专门进行AI基础研究的独立部门,而诸多原本散落着技术光辉的优势领域,也陆续被追赶乃至超越。

比如索尼计划将AI算法与游戏相结合并催生出新业务的规划,育碧早在2017年就开始利用Commit Assistant研究AI对传统游戏的渲?#23613;?#21160;作、动作捕捉等的结合。其名为Sam的AI语音助手也?#20154;?#23612;的PlayStation语音帮助系统更早上线,来帮为玩家提升游戏体验。

而在“索尼大法”占据?#31185;放?#20248;势的硬件消费市场,索尼?#27493;?#36830;在智能音箱、智能耳机等细分场景?#19979;?#20154;一步。

尽管索尼难得地告别了惯有的封闭姿态,在第二代Aibo上开放了API,鼓励众多开发者在机器狗平台上创建新的应用程序,但这款沉淀了近20年索尼技术能力(第一代Aibo是1999年推出的)的机器人宠物,更?#35270;?#20110;老龄化、独居文化与单身主义盛行的日本社会,感情抚慰意义要大于智能机器人技术的实用价值,在全球消费市场上难以掀起波澜。

Sony AI,乃至Japan AI想要走进全球产业的第一阵营,其?#35759;?#24656;怕不比智能?#21482;?#32763;身仗来的小。目前看来,错过移动互联网的索尼,在“长安米贵”的AI江湖恐怕不小心踩到了类似的?#21360;?/p>

Sony AI的“逆袭”机遇

从移动互联网,到人工智能,我们看到的是索尼这只“巨象”一?#26410;?#36523;躯缓慢地触碰?#35753;静藎?#21448;一?#26410;?#22320;身不由己。

捆绑住它的那些锁链,或许有三个名字:

一个是“精益运营”。相?#23244;諗访?#20225;业在战略上的敢为人先,日本企业则以成本控制、精益管理著称。这也使其在科技进步上更多地注重实用性与商业性。早在1999年,索尼就开始布局人工智能,机器狗Aibo全称是Artificial Intelligence Robot,这只能走能打滚的狗曾经引发了全球性轰动,但因为业绩不佳,2006年Aibo宣布停产。与之同样命运的还有索尼的人形机器人QRIO,仅推出了三年就因为销量而停售了。像Deepmind这种三年血亏10亿、谷歌依然“供养”的故事,很难在日本企业身上发生。

机器狗

第二是“过度超前”。索尼坚持认为自己绝不是AI界的后起之秀,只是因为没有得到充?#20013;?#20256;,自家真正的AI能力可以与Google和Facebook“平起平坐”——很大程度上,指的是其在人工智能机器人上的软硬件优势。

尽管其商业智能机器人产品相继推出了历史舞台,但索尼并没有停止在人工智能和机器人上的研究。2016年,索尼还投资了发人工智能技术的初创企业Cogital,来强化下一代智能产品的技术。

但AI走进大众生活的真实节点,是由机器神经网络与大数据等共同撬开的效?#25163;?#38376;,?#35789;?#20170;天我们身处如火如荼的AI改造过程中,机器本身依然处于“弱智能”阶段。而索尼引以为豪的高智能机器人距离真正为人类提供多元服务,还需要解锁一系列高?#35759;?#30340;技术锁?#30784;?#38590;以向消费市场输出真实的使用价值,这也使其?#25597;緼I挽救亏损的梦想,在很长一段时间内都只能是一个问号。

机器人

第三则是“孤立开发”。在研发方面,索尼对工程师的态?#20219;?#24248;置疑是诚恳的。为了抢夺AI人才,索尼2019年给新人开出了第一年税后工资730万日元(约46万元人民?#36965;?#30340;优厚待遇,比过去增加了4成。还计划扩大股票期权(新股认购权)激励制度,给予股票期权的对象?#26448;?#20837;了研发部门的年轻人。与此同时,还会为工程师们提供人工智能课程培?#25285;?#26469;保持技术与多个部门的同步进展。

但索尼内部隔离山头的封闭机制,?#35789;?#24471;本应开?#21028;?#21516;的AI战略,在碎片化的绩效考核与部门割裂之间,?#20040;?#36896;力变得枯竭。举个例子,此前索尼的?#21482;?#30456;机传感器被苹果、三星等厂商?#36861;?#37319;用,但索尼的CMOS却并未加?#31185;涫只?#30340;摄影摄像功能,原因是相机部门担心?#21482;?#25293;照能力超过自己的微单会影响本部门的业绩,所以拒绝为?#21482;?#37096;门优化相关功能。

这种各自为政的研发模式,显然无法为AI提供数据、模?#27712;?#21019;新场?#26263;?#21457;展必备的养料,也与主张跨部门交流、坚?#20013;?#36259;与目标导向的硅谷创新文化,显得尤为泾渭分明。

那么,被索尼赋以基础赋能角色的Sony AI,它的出现能够?#24179;?#36825;种创新局面吗?

从短期路线来看,无论是人才资源优势,还是技术的全面领先,亦或是产业链综合实力上,我们几乎可以判索尼AI一个“死缓”。

但人工智能对于社会的变革意义,并不是一件两三年就能宣告结束战斗的快速游戏。如果将其看做是一场需要多人多年经营的MMORPG,索尼或许不能成为碾压全场的PVP之王,却是一支值得争取的?#21496;?/p>

比如伴随着AI产业化的极速发展,技术商业化与性价比越来越被重视,AI企业的盈利能力也成为?#26102;?#24066;场关注的头号焦点之一。日本科?#35745;?#19994;在管理、经营层面的经验(错误)能帮助文化相近的中国企业少走弯路。

同时,在智能机器上的工程优势,尤其是软硬件协同、机器情感算法、泛智能技能等的知识沉淀,将在接下来AIOT的细分赛道上?#22836;?#20986;新的产业光辉也未可知。

总体而言,索尼大法能否再续辉?#20572;?#24656;怕依赖的不是韬光养晦,而是一场?#32856;?#27785;舟。

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